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火山说

在二叠纪与三叠纪之间的那次生物大灭绝致使地球上90-的海洋生物和75-的陆地生物从此消失。迄今为止,关于这次谜一般大灭绝的原因,最权威的说法是由于陨星或者彗星撞击地球,导致全球气候发生急遽变化引起的。而沃德领导的研究小组则认为,这一灾难的元凶是火山喷发引起的全球变暖。几乎没有证据可以证明是小行星撞击地球引起了突发灾难。现有的证据表明,海洋生物与陆地生物的灭绝是同时发生的。这很明显,原因可能是由于气温的过高和氧气的缺乏。

大规模火山活动和小行星撞击的后果很相似。第一个影响是大量尘埃(撞击抛出物或火山灰)进入大气层造成黑暗。黑暗使光合作用停止,引起食物链破坏。这种环境创伤反映在化石记录中。淡水生物比陆地或海洋生物所受的伤害要少得多,也许是因为淡水动物不吃维管植物(而许多陆居动物则不然)或者不吃光合浮游生物(白垩纪末期灭绝的海洋脊椎动物的重要食物源)的缘故。生命也面临着大规模的有毒酸雨。撞击的巨大热量在大气层中能触发化学反应,反应本身又产生硝酸。或者火山爆发喷射出硫,在空气中形成硫酸。冰岛拉基火山1783年的爆发,尽管仅释放出12立方千米的玄武质熔岩,却杀死了那里75-的牲畜和24-的人口。继这一事件后,在北半球出现了奇特的干雾和异常寒冷的冬季。

来自德干火山的二氧化硫使海洋表层变成酸性,杀死从大气中获取二氧化碳的藻类,藻类死去时将二氧化碳带入洋底。酸性海水溶解洋底的碳酸盐沉积,释放二氧化碳。大气二氧化碳的含量会急剧上升到现在的8倍,使温度上升5度。尘埃变冷与由二氧化碳变暖(可以在不同的时间发生)的相互作用目前还不十分清楚的,但所造成的气候回转对全球的生态系统可能会特别有害。小行星假说和火山假说都侧重气温变冷和变暖的影响。

研究人员们通过化学、生物学和磁场方面的证据都表明,这场大灭绝持续了1000万年之久,而且在随后的500万年中,生物种类大量减少。

由澳大利亚佩斯市哥廷理工大学(Curtin University of Technology)古生物学者克里提-格瑞斯领导的另一个研究小组,对澳大利亚和中国海岸同时期的沉积层进行检测,从发现的化学证据显示当时海洋中氧气的含量偏低。

格瑞斯研究小组得出的结论佐证了沃德研究小组的推论。所有的证据都表明,在2.5亿年前,空气中的氧气含量很低,而硫气体的含量却相当高,这显然是由于当时发生的火山喷发造成的。

空气中正常的氧气含量为21-,但是在2.5亿年前氧气在大气中的含量却只有16-,这就如同在海拔4200米的高山上呼吸一样。而且火山喷发使空气变得越来越热,当达到一个临界点时,大量生物开始灭绝。最终,地球上的大部分生物都无法抵抗这一灾难性的变化。”

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