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太始(道家术语)

太始是一个道家术语。最早见于《列子》,在道家哲学中代表有形无质,非感官可见,开天辟地前的原始宇宙状态。太始在中国历史上也曾用于年号。

太始最早见于《列子》,道家哲学中代表有形无质,非感官可见,开天辟地前的原始宇宙状态。与太易太初、太始、太素太极并为先天五太,是无极过渡到天地诞生万物生衍前的五个阶段之一。

《列子》:太始,形之始。张善渊则说:太始者,阴阳交合,混而为一,自一而生形,虽有形而未有质,是曰太始。太始,形之始而未有质者也。(太始,是指阴阳交合,混合为一,自有了一,便产生形。虽然有了形,却尚未有质。太始,就是形的初始而尚未有质的阶段。)

《列子》中的《天瑞篇》、《汤问篇》、《周穆王篇》均较为集中地谈到了对宇宙自然的认识,关于它的生成、演变、状态、未来等等。如《天瑞篇》论宇宙本原曰:“有生不生,有化不化。不生者能生,不化者能化化。生者不能不生,化者不能不化,故常生常化。常生常化者,无时不生,无时不化,阴阳尔,四时尔。不生者疑独,不化者往复,其际不可终;疑独,其道不可穷。”认为独立永存、往复不终、不生不化的“道”,乃是宇宙万物之本原。《天瑞篇》论宇宙万物生成过程曰:“昔者,圣人因阴阳以统夺。夫有形者生于无形,则天地安从生?故曰:有太易,有太初,有太始,有太素。太易者,未见气也;太初者,气之始也;太始者,形之即时也;太素者,质之始也。气形质具而未相离,故曰浑沦。浑沦者,言万物相浑沦而未相离也。视之不见,听之不闻,循之不得,故曰易也。易无形,易变而为一,一变而为七,七变而为九。九变者,究也,乃复变而为一。一者,形变之始也。清轻者上为天,浊重者下为地,冲和气者为人;故天地含精,万物化生。”关于天地有无极尽问题,《天瑞篇》中曰:“言天地坏者亦谬,言天地不坏者亦谬。坏与不坏,吾所不能知也。虽然,彼一也,此一也也。……坏与不坏,吾何容心哉?”《汤问篇》中曰:“无则无极,有则有尽,朕何以知之?然无极之外复无无极,无尽之中复无无尽。无极复无无极,无尽复无无尽,朕以是知其无极无尽也,而不知其有极有尽也。”
  道教经籍论述其对宇宙生成的看法时,颇多吸取《列子》之言。如《云笈七签》卷二《混元混洞开辟劫运部》中说:“混元者,记事于混沌之前,元气之始也。元气未形,寂寥何有?至精感激而真一生焉,元气运行而天地立焉,造化施张而万物用焉。混沌者,厥中惟虚,厥外惟无,浩浩荡荡不可名也。……三者化生以至九,玄从九反一,乃入道真,气清成天,滓凝成地,中气为和以成于人,三气分判,万化禀生。”《太上老君开天经》集中地、系统地论述宇宙生成过程说:未有天地时,“太清之外,不可称计。虚无之里,寂寞无表”,一切皆无,“浩浩荡荡,无形无象,自然空玄,穷之难极”;以后经过“洪元”、“混元”、“百成”等时期的运化而有“太初”,太初时才“清气上升为天,浊气下沉为地”,又“上取天精,下取地精,中间和合以成一神,名曰人也”;“太初”没,而有“太始”,“太始者万物之始”;“太始”而后有“太素”,“天生甘露,地生醴泉,人民食之,乃得长生”;“太素”没而有“混沌”,始有山川五岳四渎,高下尊卑及识名,等等。《开天经》所讲,基本上是据《列子》而加以宗教演伸。在道教最古老的经书《太平经》中,也可以找到《列子》思想的痕迹,如:“六极之中,无道不能变化。元气行道,以生万物,天地大小,无不由道而生者也。故元气无形,以制有形,以舒元气,不缘道而生”,“道无所不能化,故元气守道,乃行其气,乃生天地”(《太平经合校》卷十八至三十四)。“九者,究也,竟也,得行此者,德乃究洽天地阴阳万物之心也”(《太平经合校》卷三十九)。讲的都是化生万物而自身不生不化的宇宙本原“道”。

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