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热毒素

来自芝加哥大学和波士顿生物医药研究所的科学家已经勾画出了水肿因子的外形,该因子是炭疽热病菌致死效应的三种毒素之一

来自芝加哥大学和波士顿生物医药研究所的科学家已经勾画出了水肿因子的外形,该因子是炭疽热病菌致死效应的三种毒素之一。他们的发现发表在1月24日的自然杂志上,朝向最终战胜炭疽热和其他细菌毒素的目标迈出了重要的第一步。

炭疽热毒素由三个蛋白质组成,它们共同作用杀死感染者,尤其是在这种细菌的孢子被吸入后。一种蛋白负责保护其他的两种蛋白免受身体免疫系统的攻击,第二种负责摧毁免疫细胞。第三种叫做水肿因子(EF),接管身体信号的系统,破坏了细胞的能量平衡,使得它们都积聚液体。患者最终死于出血和脓毒性休克

2007年科学家们已经解出了前两种蛋白质的结构。现在研究者正在对EF分子的精确结构以及它是如何与血液中的一种重要的信使分子结合的进行研究。这种研究将会帮助制药公司设计出药物来阻断该蛋白质的功能。

Bohm和同事们说他们在EF蛋白的一侧看到了一个深“口袋”,这对于它的功能非常重要,可能会被证明是未来药物的一个极其富有成果的靶位点。现在,仅有一种针对炭疽热的疫苗用于人体,但是其他的正在研制中。

抗生素可以杀死这些细菌,但是炭疽热病菌能够产生毒素,即使是在菌体被杀死后,仍然能够导致患者死亡。因为一些形式的炭疽感染症状只有在疾病的后期才明显,所以医生们需要一种更好的药物来作用于这些毒素。

基因武器杀伤力极强,远非普通的生物战剂所能比拟。热毒素正是世界上杀伤力最大的武器。据估算,用5 000万美元建造一个基因武器库,其杀伤效能远远超过50亿美元建造的核武器库。美国曾利用细胞中的脱氧核糖核酸的生物催化作用,把一种病毒的DNA分离出来,再与另一种病毒的DNA相结合,拼接成一种具有剧毒的“热毒素”基因战剂,用其万分之一毫克就能毒死100只猫;倘用其20克,就足以使50亿人死于一旦,全球才只有70亿人。正因为如此,国外有人将“基因武器”称为“世界末日武器”。科学家认为,不能排除随着基因操作等知识的日益普及,基因技术被用于制造基因武器的可能。甚至有人预测,基因武器将在5至11年内出现。

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